Un perezoso gigante existió hace 5.8 millones de años

El nuevo género y especie de perezoso gigante representa el primer Megatheriidae en salir de Sur América para invadir el bloque Norteamericano.

Es un hito para la Paleontología porque constituye uno de los primeros Heraldos previo al Gran Intercambio Biótico de las Américas.

Se describe un nuevo género y especie de perezoso terrestre de gran talla para la zona de Coto Brus en el sur de Costa Rica, en rocas de la Formación Curré.

El nombre que le hemos dado es Sibotherium ka que en lenguaje indígena bribrí significa la Bestia del sitio de Sibö, pues simboliza uno de los primeros Heraldos sudamericanos que aparece antes del cierre del Istmo de Panamá.

El perezoso terrestre de gran talla

Sibotherium ka pertenece al Orden Xenarthra, mismo orden al que pertenecen los armadillos, los osos hormigueros, los perezosos arborícolas y también los perezosos gigantes terrestres que ya se extinguieron y que vivieron hace 45 millones de años a 14 mil años atrás.

Los parientes cercanos

Orden Xenarthra Cope, 1889
Suborden Phyllophaga Owen, 1842
Superfamilia  Megatherioidea Gray, 1821
Familia Megatheriidae Gray, 1821
Subfamilia Megatheriinae Gray, 1821

Aspecto físico

Sibotherium ka era un animal cuadrúpedo, de aproximadamente 4 toneladas de peso, herbívoro, por lo que posiblemente se apoyaba en sus patas traseras para alcanzar las ramas de los árboles para alimentarse.

Un nuevo género y especie para la ciencia y el mundo

Se tienen restos de las extremidades anteriores y posteriores, molares, fragmentos de cráneo, costillas y vértebras.

Las dos características que hacen a Sibotherium ka único dentro de la Familia Megatheriidae, es el astrágalo (hueso del tobillo) más ancho que largo y el primer diente mandibular, o sea, el primer diente inferior, está más atrás de la unión de la sínfisis mandibular. Esta información morfológica es clave, lo que nos permite proponer un nuevo género y especie de Megatheriinae, al que llamamos Sibotherium ka gen. et sp. nov.

Sibotherium ka

Hueso del tobillo izquierdo, molares y fragmentos de mandíbula de Sibotherium ka.

Un asunto de edad

Los análisis de isótopos de Sr (Estroncio) se realizaron con un THERMO SCIENTIFIC TRITON PLUS Espectrómetro de Masas de Ionización Térmica (TIMS por sus siglas en inglés).

Las edades mamífero de América del Norte (NALMA) establecen una escala geológica para la fauna norteamericana durante el Cretácico Superior al Presente. Estos periodos son referidos como edades.

Para obtener la edad de Sibotherium ka se realizaron análisis de isótopos de Sr (Estroncio). Como resultado se obtuvo una edad radiométrica de 5.8 millones de años.

La edad radiométrica de 5.8 millones de años corresponde a la edad NALMA:

Hemphilliano Tardío Temprano (Hh3) (Mioceno Tardío) de la Formación Curré

Edades de los mamíferos de américa del norte

La edad radiométrica de 5.8 millones de años corresponde a la edad NALMA Hemphilliano Tardío Temprano (Hh3) (Mioceno Superior)

El sur de Costa Rica hace 5.8 millones de años

Las reconstrucciones de paleovegetación realizadas para este periodo geológico sugiere que los mamíferos herbívoros vivían en una selva tropical, pero en claros del bosque, donde se alimentaban de las plantas que allí se desarrollaban como las hojas tiernas de árboles y arbustos siempre verdes.

El perezoso gigante habitaba el sur de Costa Rica junto a otros animales, entre ellos, caballos, mastodontes, camellos, armadillos gigantes y pecaríes.

Para conocer la alimentación de estos animales, se realizó un análisis de isótopos estables de carbono y oxígeno en el esmalte dental fósil de los caballos, mastodontes y camellos, el resultado indicó que todos se alimentaban de plantas C3.

Las plantas C3 pierden el 97% del agua que absorben debido a la transpiración vegetal. Tienden a vivir en zonas donde la intensidad solar es moderada, al igual que las temperaturas, hay suficiente agua en el suelo, y la concentración de dióxido de carbono se encuentra en concentraciones alrededor de 200 partes por millón. Las plantas C3 no pueden crecer en áreas calientes porque están mal adaptadas en evitar la pérdida de agua, como los zacates.

Lo que sugiere, que el sur de Costa Rica hace 5.8 millones de años, era más húmedo que como es actualmente, favoreciendo la presencia de plantas C3.

¿Cómo llegaron aquí?

En el Mioceno Superior, la porción sur de Centroamérica probablemente parecía un archipiélago que cuando el nivel del mar descendía o se producía una subida tectónica, o ambas situaciones coincidían, permitía a los Xenartras superar los estrechos pasajes oceánicos, nadando o haciendo rafting.

Reconstrucción paleogeografía hipotética

Reconstrucción paleogeográfica hipotética del sur de América Central, hace 6.8 a 5.7 millones de años (Mioceno Superior). SGL es el lugar donde se encontró a Sibotherium ka.

En el sur de Costa Rica, la fauna de América del Sur está representada por dos xenarthras: el armadillo gigante Scirrotherium antelucanus y el perezoso gigante Sibotherium ka.

Las dos especies plantean dos posibles escenarios migratorios: que estos animales pudieran nadar distancias cortas o que un corredor terrestre se estableció por breves periodos de tiempo, ya sea producto del levantamiento tectónico, por una caída en el nivel del mar o una mezcla de ambos.

Sibotherium ka y las colecciones del Museo Nacional de Costa Rica

La Sección de Geología del Departamento de Historia Natural realiza desde el año 2003 al presente, una investigación en la zona de Coto Brus en el sur de Costa Rica, en la que se han obtenido diversas especies de vertebrados fósiles que se han incorporado a la Colección de Fósiles. Este nuevo género y especie para la ciencia y para el mundo es un importante resultado de esta investigación.

Referencias

  • Laurito, C. A. & Valerio, A. L. (2013). Scirrotherium antelucanus, una nueva especie de Pampatheriidae (Mammalia, Xenarthra, Cingulata) del Mioceno Superior de Costa Rica, América Central. Revista Geológica de América Central, 49, 45-62. doi 10.15517/RGAC.V0I49.13101
  • Rincón, A. D., Valerio, A. L. & Laurito, C. A. (2020). First fossil record of a Megatheriidae-Megatheriinae in the Early Hemphillian (Late Miocene) from San Gerardo de Limoncito, Curré Formation, Costa Rica. Revista Geológica de América Central, 62, 1-24. doi 10.15517/rgac.v62i0.41278

AUTOR: Ana Lucía Valerio Zamora, Geóloga

Departamento de Historia Natural
Museo Nacional de Costa Rica
avalerio@museocostarica.go.cr