Museo Nacional de Costa Rica
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Plantas parásitas
Silvia Lobo
Bióloga, Herbario Nacional de Costa Rica

ImageUn parásito es un depredador muy especializado, cuya acción expoliadora no causa la muerte del hospedero, es decir, de la especie de la que toma el alimento, por lo menos de manera inmediata. En el caso de las plantas parásitas, estas derivan al menos parte de sus nutrientes del tejido de la otra planta de la que se adhieren a partir de estructuras especializadas llamadas haustorios . Parásito y hospedero han adquirido una serie de adaptaciones mutuas, que estabilizan la interacción.

El parasitismo es una interacción tan normal como cualquier otra y es componente importante del sistema general de equilibrios y balances biológicos.  

Del término parásito existen varias definiciones, según el grado de su dependencia del hospedero:

  • El holoparásito es aquel parásito que depende completamente del hospedero. Generalmente estas plantas no presentan clorofila en sus células.
  • El hemiparásito puede fotosintetizar. Existen algunas especies que pueden tener una vida completamente independiente del hospedero, en cuyo caso se les aplica la denominación de parásito facultativo.

ImageEn Costa Rica hay gran cantidad de plantas que viven sobre otras plantas, pero no todas mantienen una relación de parasitismo. Las epífitas, por ejemplo, son plantas que utilizan otras plantas pero sólo como sustrato y no obtienen sus nutrimentos a partir de ellas. En este sentido carecen entonces de estructuras especializadas para tal fin. Las orquídeas y las bromelias (familias Orquidaceae y Bromeliaceae , respectivamente) son las principales familias de plantas epífitas de Costa Rica. Por vivir sobre otras plantas, muchas epífitas han sido mal llamadas “parásitas”.

Aunque el parasitismo no es una forma de vida muy generalizada entre las plantas de Costa Rica, existen varias familias dentro de las que se cuentan especies con algún grado de parasitismo, así como familias enteramente parásitas. En Costa Rica se han reportado aproximadamente 94 especies de plantas parásitas (menos de un 1% de las especies presentes en el país), distribuidas en 11 familias de las cuales Loranthaceae y Viscaceae son las más importantes.

Loranthaceae (matapalos)

ImageLos matapalos son arbustos o lianas, parásitos de las ramas de otros árboles y obtienen todos sus nutrientes y agua formando conexiones directas con el xilema (tejido de conducción de la mayor parte del agua y de los minerales) del hospedero. Los matapalos no pueden desarrollar raíces normales y por lo tanto dependen completamente del hospedero. Todos tienen pigmento fotosintético y producen sus propios azúcares; no parasitan el floema. Las Loranthaceas son polinizadas por aves, insectos y murciélagos y dispersadas por aves. En Costa Rica esta familia está representada por 6 géneros y 30 especies.  

Viscaceae (matapalos, muérdagos)

ImageSon todas parásitas de arbustos y árboles, principalmente de Angiospermas y menos frecuentemente, de Gimnospermas. Se adhieren al hospedero con un haustorio presente en la base del tallo. Poseen brácteas en su inflorescencia, en las ramas laterales o en los tallos. La inflorescencia es una espiga con nodos definidos por escamas; las flores brotan de depresiones en el eje de la inflorescencia. El fruto es una baya con una semilla rodeada por un tejido viscoso. La familia se distribuye en los trópicos y está representada por 7 géneros y unas 550 especies. En Costa Rica se encuentran 2 géneros: Phoradendron , representado por 19 especies, y Dendrophthora , con 9 especies.

Fotografías: Sivia Lobo