Museo Nacional de Costa Rica

Tema del mes

Planeta Tierra

Ana Lucía Valerio
Geóloga
, Dpto. de Historia Natural

La imagen oficial de Blue Marble (NASA). Imagen tomada de: Roitberg, G., 2012: La foto de la Tierra, 40 años después. – Blogs.lanacion.com.ar (Consulta: 19 de marzo de 2013)"Como la neblina, como la nube y como una polvareda fue la creación, cuando surgieron del agua las montañas; y al instante crecieron las montañas".
Popol Vuh

Los geólogos estudiamos el planeta Tierra desde su origen, su historia y los materiales que la constituyen.  Tratamos de explicar los hechos que han ocurrido desde la formación del planeta hasta el presente, basados en el registro que ha quedado en las rocas y en algunos principios básicos, como que los fenómenos que actúan en el presente son los que han actuado en el pasado, o que las rocas más jóvenes se depositan sobre rocas más antiguas.

Existen varias teorías que tratan de explicar el origen del planeta, algunos opinan que la Tierra se formó a partir de nubes de polvo y gas, concentrados y condensados en una masa sólida.  Al ir aumentando la temperatura, esa mezcla sólida se fundió y por efectos de la atracción gravitatoria y el movimiento de rotación, el material de mayor densidad se ubicó en el centro y formó el Núcleo del planeta, a continuación los silicatos cristalizaron y formaron el Manto.  Finalmente, el material fundido del Manto subió al exterior y al distribuirse, solidificarse y enfriarse, formó la Corteza, la capa más externa del planeta.

Fósil de Estromatolito: Fósil formado por la fijación de carbonato en forma de láminas muy finas, por parte de algas.  Este ejemplar es del Precámbrico, tiene unos 2120 millones de años, procede de Minnesota y es de la colección del MNCR.  Fotografía de Ana Lucía Valerio, 2013.Un concepto fundamental para entender los procesos geológicos es el “Tiempo geológico”, es decir, el tiempo transcurrido desde que se formó el planeta.  La Tierra tiene unos 4470 millones de años, edad que puede conocerse con cierta exactitud por el estudio de la desintegración de los materiales radioactivos.  Un elemento radioactivo se desintegra lentamente, si se conoce la proporción que tiene una roca de determinado elemento, producido por la desintegración de otro y la ley que sigue ese proceso, es posible saber cuánto tiempo lleva desintegrándose, o sea la edad de la roca.  Las parejas de elementos más usados son potasio-argón, uranio-torio y rubidio-estroncio.  A las edades obtenidas de este modo se les llama edades absolutas.

Otro método muy preciso y de gran utilidad en Geología es el de las edades relativas, se basa en el desarrollo evolutivo de las especies, los seres con estructuras primitivas se originaron en tiempos antiguos, mientras que aquellos con una organización más avanzada son más modernos.  Existen fósiles que son muy útiles para la determinación de edades, se les denomina fósiles guías o fósiles característicos, estos vivieron durante un lapso reducido del tiempo geológico y además presentan una amplia distribución geográfica.  La presencia de un fósil guía en diferentes partes del planeta, permite deducir que las rocas que lo contienen se originaron simultáneamente.

Fósil de moluscos: Los fósiles son el testimonio de vida pasada que ha quedado conservada en las rocas, son muy útiles para reconstruir el ambiente en que vivieron.  El ejemplar es del Mioceno, tiene unos 10 millones de años, procede de Costa Rica y es de la colección del MNCR.  Fotografía de Ana Lucía Valerio, 2013.El Tiempo geológico se puede subdividir de manera jerárquica de mayor a menor en Eónes, Eras, Periodos y Épocas.

El Eón Precámbrico, abarca desde la formación del planeta hasta los 570 millones de años, representando aproximadamente el 85 % de la historia de la Tierra.

El Eón Fanerozoico abarca desde los 570 millones de años hasta nuestros días y es durante el cual se originó y evolucionó la vida, se ha dividido en tres Eras: Paleozoico: era de la vida antigua.
Mesozoico: era de la vida intermedia
Cenozoico: era de la vida reciente.

Estas Eras se dividen en Periodos y estos en Épocas, las divisiones se basan en eventos muy importantes para el desarrollo de la vida como son: aparición de nuevos organismos, cambios importantes en los grupos existentes y extinciones masivas.  Los seres humanos aparecen hace sólo poco más de un millón de años.

En un tiempo muy corto los humanos hemos provocado graves daños a la Tierra, nos hemos convertido en el mayor agente de degradación ambiental del planeta.  El desarrollo económico y social demanda una mayor presión sobre los recursos naturales, fuente de alimento y de riqueza para la sociedad.  Algunos de los principales problemas ambientales son: cambio climático, deforestación o pérdida de bosques, agotamiento de la capa de ozono, pérdida de la biodiversidad, contaminación del suelo, agua y aire, erosión del suelo, urbanización creciente o con falta de planificación, entre otros.

Debemos tomar conciencia sobre los problemas ambientales que afectan al planeta y como nuestras acciones están contribuyendo a su progresivo deterioro.

Después de todo, viajamos juntos en un esferoide achatado en los polos al que llamamos planeta Tierra, sin posibilidades por el momento de abandonarlo…

Referencias bibliográficas
Astorga, A., 2000: Geología Ambiental. – En: Denyer, P. & Kussmaul, S. (comp.): Geología de Costa Rica. – Ed. Tecnológica de Costa Rica, Cartago, 457-467
.