Museo Nacional de Costa Rica

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En detalle

Orchidacea costarricense

Alfredo Cascante Marín
Herbario Nacional de Costa Rica, Dpto. de Historia Natural

Muestra de la diversidad floral de orquídeas de Costa RicaEn Costa Rica se conocen aproximadamente 1.300 especies de orquídeas (familia Orchidaceae), convirtiéndose en el grupo de plantas con flores más diverso del país (excluyendo las gimnospermas, helechos y briófitos) y representando casi el 16% de todas nuestras plantas con flores; seguidas de lejos por la familia de las leguminosas (Fabaceae) y la del café (Rubiaceae), ambas con menos de la mitad de especies que las orquídeas.

Tal explosión de diversidad se ha tratado de explicar por medio de diferentes hipótesis que incluyen aspectos de la climatología, topografía y la posición geográfica del país, así como con aspectos relacionados con la forma de vida, dispersión y modo de reproducción del grupo. Cualquiera que sea la explicación científica; la alta diversidad que tenemos nos sitúa como uno de los países más diversos por área en orquídeas del Neotrópico (2.5 especies / 100 Km2), comparado con países con más especies pero de mayor territorio, como lo son Ecuador con 3.780 especies (1.5 especies / 100 Km2) o Colombia con 3.260 especies (0.3 especies / 100 Km2).

Partes de una flor típica de orquídeas. (S) sépalos, (P) pétalos, (C) columna y (L) labeloLa morfología de las flores de las orquídeas las distingue de otras plantas. Los órganos femeninos (pistilo) y los masculinos (estambres) se han fusionado en una sola estructura llamada “columna” y uno de sus pétalos (el labelo) ha adquirido una forma y posición característico. La variación en forma, tamaño y colores de este patrón floral básico sustentan la exuberante diversidad del grupo

En nuestro país, las orquídeas están distribuidas en 174 géneros de los cuales cinco son los más diversos y comprenden cerca de la mitad de especies del grupo: Epidendrum (160 spp.), Pleurothallis (152 spp.), Maxillaria (107 spp.), Lepanthes (93 spp.) y Stelis (53 spp.). Las especies de estos géneros y, en general, las orquídeas costarricenses se caracterizan por ser de hábito “epífito”, es decir, por crecer sobre los troncos y ramas de los árboles los cuales utilizan como sustrato, sin extraer recursos de ellos. El agua y los nutrientes que necesitan las orquídeas lo obtienen del agua de lluvia y de la humedad del ambiente, esta característica hace que en zonas secas y con una marcada estacionalidad en las lluvias, las orquídeas sean mucho menos diversas y abundantes, como en el bosque seco al noroeste del país en la provincia de Guanacaste. La mayor abundancia y riqueza de orquídeas se localiza sobre las laderas montañosas y lluviosas de las principales cordilleras, entre 1000 y 2000 m de elevación, como en la zona de Monteverde (Cordillera de Tilarán) o de Tapantí (Cordillera de Talamanca).

Distribución de los principales géneros de orquídeas de Costa RicaMuchas especies de orquídeas (330 especies) son endémicas de Costa Rica, es decir, solo existen en nuestro país y casi todas ellas son plantas epífitas. Debido a su dependencia de los árboles como su sustrato, las orquídeas están muy amenazadas por la deforestación de su hábitat natural. Además, la extracción de plantas del bosque para la venta como ornamental pone en peligro las poblaciones de orquídeas, muchas de las cuales se han llegado a extinguir en zonas del país en que antes eran frecuentes.