Vol. 6 / Nº 6/ edición junio del 2013

En Detalle

Los biocombustibles
Las plantas como generadoras de biocombustibles:
el caso de Jatropha curcas L.
II parte

Silvia Lobo Cabezas, Bióloga
Dpto. de Historia Natural
Museo Nacional de Costa Rica

Parte de la producción de complementos y substitutos del petróleo ha recaído en las plantas, principalmente en aquellas denominadas oleaginosas como el maní, el maíz, el girasol, la soya, la higuerilla, el tempate, la palma de aceite y muchas otras especies cuyas semillas, granos o frutos tienen un alto porcentaje de ácidos grasos y proteínas de alta calidad. Las plantas oleaginosas constituyen uno de los grandes grupos de cultivos de mayor producción, investigación, experimentación y comercialización a nivel mundial, precisamente por ser plantas útiles. En Costa Rica están presentes estas ya sea como nativas o introducidas.

Jatropha curcas L. (tempate, coquito o coquillo)

El nombre “tempate” viene del nahuatl “tentli”: labios y “patli”: medicina.

Es una planta originaria de América, de la familia Euphorbiaceae que ha sido introducida en otras partes del mundo. En Costa Rica existen otras 4 especies pertenecientes a este género que en el neotrópico prefiere zonas secas. El tempate es un pequeño árbol, irregular, que alcanza una altura de 3 a 5 metros. Posee hojas ovadas, enteras o con 5 a 7 segmentos triangulares.

Las inflorescencias (conjunto de flores unidas por un solo tallo) son muy ramificadas, las flores son unisexuales con corolas amarillentas divididas en 5 pétalos. El fruto es de tipo cápsula, de unos 3 cm de largo, que contiene 3 semillas negras de alto contenido de aceite. Florece y fructifica de mayo a septiembre.

Prefiere zonas de bosque con clima estacional, áreas bajas y secas (de 0 a 800 msnm), especialmente del litoral pacífico (en Costa Rica se encuentra en las zonas de Guanacaste, Osa, Tempisque, Pacífico Central). También se utiliza como medicinal, no obstante hay que tener cuidado pues es muy tóxica.

De acuerdo a la información consultada, esta planta tiene un alto potencial agroindustrial por las siguientes razones:
• Es la única planta oleaginosa que su ciclo productivo se extiende por más de 40 años.
• Se adapta a suelos de poca fertilidad, marginales, donde casi ninguna planta crece.
• La semilla genera un rinde de aceite entre el 30 y 40 %
• Si el terreno lo permite, se puede asociar el cultivo con una forrajera y obtener un aprovechamiento adicional para la misma superficie de plantación.
• El tempate resiste altas temperaturas y sequías, al tiempo que protege y fertiliza el suelo.
• La planta es tan venenosa que ni siquiera hace falta cuidarla de sus depredadores.
• Extensiones de tierra hasta ahora inservibles podrían ser cultivadas, creando puestos de trabajo y beneficios a regiones con pocos recursos.
• El tempate protege el suelo de la erosión.
• En el caso que estamos analizando, las semillas de Jatropha curcas, son sometida a una prensa en frío para obtener el aceite vegetal. El residuo que queda (una torta vegetal) se le utiliza para abono.

El tempate se puede sembrar por semilla o por vía vegetativa (estacas) a una distancia de 2x2 m. Cuando la planta es obtenida a partir de semilla tarda 2 años para producir la primera cosecha. Su producción se incrementa año con año durante los primeros 4 años y a partir de ahí se estabiliza en los 40-50 años que le quedan de vida. Sembrado por estacas la primera producción se obtiene al año, con la ventaja de que la planta no sufre variabilidad por la posibilidad de cruce con otras plantas. La verdadera cosecha comercial se da luego del primer año de crecimiento y la producción se estabiliza cuando la planta tiene 4 años, obteniéndose de 1500 kg a 2000 kg en terrenos áridos o semiáridos. Esta producción de cosecha se duplica de 3000 kg a 4000 kg con el agregado de irrigación a la plantación.

El contenido de aceite de cada semilla está entre 35% y 37%. Esto significa que tiene menor porcentaje de aceite que la palma africana, la higuereta y otras plantas oleaginosas. Sin embargo su resistencia a condiciones inapropiadas para cualquier cultivo, como por ejemplo: su adaptabilidad a terrenos salinos, desérticos, pobres o marginales, de PH extremos, hace de ésta planta la ideal para obtener el biodiesel de zonas improductivas. También su presencia en zonas de fuerte aridez, logra proteger el suelo contra la erosión eólica e hídrica, atrae la presencia de las lluvias, y enfrenta con eficacia la desertificación.

Una hectárea de terreno puede producir de 6-8 toneladas métricas de semillas de tempate. La misma extensión sembrada de higuerilla produce de 3-5 toneladas métricas de semillas. Traducida estas cifras a litros de aceite, tendríamos de 2,100 a 2,800 en el caso del tempate, la higuerilla tendría una producción de 1,200 a 2,000 litros por hectárea. Ambos cultivos son prometedores en cuanto a la producción de biodiesel y sobre todo que permite obtenerlo, sin detrimento de la disminución de la extensión de terrenos agrícolas productoras de alimentos, porque ambos cultivos son adaptables a terrenos marginales, totalmente improductivos.

Muchos países del mundo como la India, Brasil, Nicaragua y en África ya se encuentran aprovechando este recurso, aparentemente con muy buenos resultados, aunque hay criterios encontrados al respecto.

Referencias
Burger, W. & M. Huft. 1995. Euphorbiaceae. Fieldiana Botany, n. s. 36: 1-169.

González F., R. 2007. Biocombustibles y calentamiento global. Disponible en: http://biocombustibles.blogspot.com/2007/05/jatropha-curcas-una-mala-hierba-con.html
León, J. & L. J. Poveda. 1999. Los nombres comunes de las plantas en Costa Rica. EFUNA, Costa Rica. 915 p.

Base de datos del Herbario Nacional de Costa Rica.

Fotos:
http://www.naturavox.fr/IMG/jpg/x002.jpg
http://www.frequenceterre.com/images/communiques/image-07-05-04-19-58-25-ok.jpg

 

 
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Tarifas: Nacionales adultos ¢2 000. Entrada gratuita para estudiantes con carnet, menores de 12 años y adultos mayores de 65 años con identificación.

Extranjeros: Tarifa general $9. Estudiantes extranjeros identificados $4.

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