Vol. 6 / Nº 6/ edición junio del 2013

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Los mastodontes de cuatro colmillos

Ana Lucía Valerio Zamora
Geóloga, Dpto. de Historia Natural

Ilustración de un mastodonte. Cortesía de Edgardo Salas ValerioLos mastodontes eran mamíferos prehistóricos semejantes a los elefantes actuales. El término mastodonte muchas veces se utiliza de forma despectiva para denominar a una persona o cosa enorme, pero el nombre mastodonte proviene de la forma particular de los molares, que se puede traducir como dientes con conos, por las dos series longitudinales de cúspides cónicas que los caracteriza, lo que no guarda relación alguna con el tamaño.


Generalmente, tenían dos colmillos o defensas en la mandíbula superior - que en realidad son incisivos modificados - pero en el sur de Costa Rica existió hace aproximadamente 6,5 millones de años, un mastodonte que tenía cuatro defensas, dos en la mandíbula superior y dos en la inferior.  Era un animal herbívoro y habitaba en sabanas arboladas relativamente cálidas y húmedas, junto a caballos, camellos, perezosos, armadillos gigantes y cerdos de monte.  Este mastodonte, cuyo nombre científico es Gomphotherium hondurensis, es el más antiguo para Centroamérica y sus restos además de Costa Rica, se han encontrado en Guatemala, El Salvador y Honduras.

Vista palatal de cráneo parcial de Gomphotherium hondurensis depositado en la Colección de Fósiles del Museo Nacional. Fotografía de Lidilia AriasEsta especie de mastodonte se dispersó a través del Estrecho de Bering desde Asia a Norte América, para posteriormente extenderse a Centroamérica hace aproximadamente 9 millones de años.  Durante el Plioceno Tardío (alrededor de 3 millones de años), de un ancestro norteamericano del Gomphotherium evolucionó el mastodonte de dos colmillos, el que se dispersó hacia América del Sur y se extinguió al final del Pleistoceno (hace unos 12,000 años).

En Costa Rica se encontró un cráneo parcialmente conservado de Gomphotherium hondurensis con tres piezas dentales (ver fotografía), además se cuenta con más de 300 muestras entre molares, defensas y restos del esqueleto; entre ellos dos molares de leche y tres fragmentos de defensas de un mastodonte juvenil.  Todo el material está depositado en la Colección de Fósiles de la Sección de Geología. 

 
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